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科学家在非洲考古确认一个新人种“鲁道夫人”

一个国际研究小组在新一期英国《自然》杂志上报告说,在肯尼亚新发现的一些古人类化石说明,人类进化史上曾有争议的鲁道夫人确实存在,这显示出古人类的进化比原有认识更为复杂。

对于很多人来说,都只清楚我们是由古猿进化而成的,却不清楚是怎样的一个进化过程。下面一起来了解一下人类的进化历程是怎样的吧!

在最新一期的英国《自然》杂志上,由英国古人类学家麦维·利基(Meave
Leakey)博士领导的国际研究小组发表报告称,在肯尼亚新发现的一些古人类化石说明,人类进化史上曾有争议的鲁道夫人种确实存在。这一新的发现,让古人类的进化比原有的认识更为复杂。

有关鲁道夫人的争议始于1972年,当时考古学家在肯尼亚发现了一个早期猿人头骨化石,根据化石判断,这种人种脑部较大、面部长而平,与已知的其他古人类、如在同一时期存在的直立人不同,他被命名为鲁道夫人。但由于只有这一个完整的头骨化石,不能确定这是一个人属的新种,还是某一个体的变异。

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新的面孔

一个国际研究小组此次报告说,在肯尼亚北部当年发现第一个鲁道夫人头骨化石的地区,又新发现了两块下颌化石和一块脸骨化石,它们的特征与当年发现的头骨化石相似,因此,可以确认鲁道夫人是一个独立的古人种。

人类的进化历程

鲁道夫人的发现始于1972年。那一年,英国人理查德·利基(Richard
Leakey)博士(麦维·利基的丈夫),在被誉为“人类摇篮”的肯尼亚图尔卡纳湖地区,发现了一个200万年前的早期猿人头骨化石。 

这三块化石的测年结果显示,他们生活在195万年前至178万年前,说明在这段时间里,人类的祖先大家庭比原有认识更为复杂。这意味着古猿进化可能不只有直立人这一条道路。而同时期存在的鲁道夫人与直立人之间有何互动,也成为了摆在考古学家面前的新课题。
    来源:新华网

人类进化历程是怎样的

根据化石判断,这个人种脑部较大、面部长而平,与已知的其他古人类比如在同一时期存在的直立人不同,他被命名为鲁道夫人。

南方古猿

这块化石被编为“1470”号头骨,在人类学和考古学界盛名远扬。但因为只有这一个完整的头骨化石,不能确定这是一个人属的新种,还是某一个体的变异。40年来,理查德博士一家和其他科学家便一直在该地区找寻该物种的其他化石。

南方古猿化石最早发现于1924年,地点是在南非金利伯以北,那是一个幼年古猿的头骨。后来,在南非马卡潘山洞、唐恩等地和东非奥莫、奥杜威等地也有发现。这些化石主要是头骨、下额骨、髋骨、牙齿、四肢骨等。粗壮型体平均在40公斤以上,脑量大于500毫升,身材较高。纤细型身材高约1.20到1.30米左右。

2007年至2009年,由麦维领导的研究小组,在距离发现1470号头骨不足10公里的地方,又发掘出三块化石,其中包括一块脸骨、一块几近完整的下颚骨和第二个下颚骨的部分骨块。这些化石的年份大约在195万年至178万年前。

南方古猿是一个属名,它包括许多种,其中最主要的有阿法种(距今约400万~300万年前)、非洲种(距今约
300万年~200万年前),埃塞俄比亚种(距今约280万~220万年前)、鲍氏种(距今约220万年~140万年前)、粗壮种(距今约180~150万年前)等。

研究小组分析发现,新发现的三块化石呈现出更加清晰的1470号早期人类的相貌。因此他们确认,地球上曾存在过另一种颅骨大而长、面部扁平的早期人类。这个人种与人类的另外两个祖先能人、直立人生活在同一时期,而且也曾生活在同样的地区——肯尼亚图尔卡纳湖地区。

原先人们认为南方古猿阿法种是最早的,后来,考古学家在埃塞俄比亚的阿法地区发现了一批化石,年代为距今440万年前,这批化石被定名为南方古猿始祖种,这是现今所知最早的人类直接祖先。

这也意味着,经过40年的搜寻后,研究人员终于可以为鲁道夫人赋予一幅新的面孔。

从化石材料看,南方古猿的头骨要比人类的短,其脑容量也要比人类的小,但脑结构却与人类相近。南方古猿已经能够直立行走,并使用天然工具,但还不能制造工具。

平脸少年

能人

这个新面孔和其他古人类究竟有什么不同?科学家称这两块下颌骨和脸骨化石属于一个少年,从化石的特征可以推测出该少年的脑袋相当大且偏长,而且面部很平。

能人于1960年发现于坦桑尼亚西北部的奥杜威河谷。头骨壁薄,尾嵴不明显,平均脑量为637ml。颊骨比非洲古猿窄,下肢直立行走,手指能对握,身高1.2-1.3m,还能制造石器。

“一般的古人类化石的脸部都是向前突出的,而1470的面部则和其它古人类化石相反,是平坦而宽阔的。”麦维说:“他们的大脑开始占据前额的一些位置,因为毕竟他们的大脑相当大,但是要和直立人的大脑相比还是不能同日而语。”

从地猿到南方古猿所代表的人的起源是一次进化上的飞跃,标志着人类家族与高等灵长类中的其他类群分化开来。接下去的一次飞跃是人类家族内部的飞跃:人科当中一类更接近我们的类群–人属,在大约250万年前的那段时间里出现了。

此外,麦维说:“他们的脸颊骨突出很多,这意味着他们拥有非常强大的咀嚼力。”由于这种在咀嚼上的优势地位,这个平脸的大头少年,可能会选择在生长有丰富坚果或坚硬果实的地区生活,甚至可能会吃肉。而能人和直立人则倾向于食用较柔软的食物。

1960年,就在玛丽利基(Mary Leakey,
1913-1996)于坦桑尼亚的奥杜韦峡谷发现著名的东非人一年之后,她的大儿子乔纳森利基(Jonathon
Leakey,
理查德利基的哥哥)在奥杜韦峡谷发现了另一种类型人类的头骨骨片,还发现有与之相关的下颌骨、手骨以及其他的一些锁骨、手骨和足骨。这块头骨片相对较薄,表明这个个体比已知所有的南方古猿都要体格轻巧。其他的骨骼也证明这样的推测,尤其是颊齿较小。然而最为重要的是,这种新类型表现出他们的脑子要比南方古猿大出50%。又经过几年的发掘和研究,乔纳森和理查德的父亲、玛丽的丈夫路易斯利基(Louis
Seymour Bazett Leakey,
1903-1972)下结论说,虽然南方古猿是人类祖先的一部分,但是这些新发现的化石却代表了最终将产生出现代人的那一支早期人类类型。因此,路易斯利基把这个新类型命名为能人,作为人属的第一个早期成员。能人这一名称是达特向路易斯建议的,意思是手巧的人,因为推测发现于这个时代的工具就是他们制造的。